No “Not Jokes” in German — The Placement of nicht

Nicht

No “Not Jokes” in German — The Placement of nicht

If you’ve seen the the Sacha Baron Cohen film Borat, you are probably familiar with the “Not joke.” One of the most confusing things in German word order is where to negate, that is where to place the word “nicht” (not, no). Read on and see why trying to make a not joke in German will often be a correctly formulated negated sentence and which is why in German version of Borat, the “Not jokes” were translated with jokes about mothers-in-law (Schwiegermutter Witze).

The position of “nicht” depends on what we want to negate. Is it the entire clause, or a specific element?

Clause-level negation:

A. Nicht follows conjugated verbs, dative and accusative objects, and most adverbial modifiers.

Sie kauft den Computer nicht. (accusative object)

  • She’s not buying the computer.

Die Musik gefällt ihm nicht. (dative object)

  • The music doesn’t please him. (He doesn’t like the music)

Die Studenten sehen den Film heute nicht. (time modifier)

  • The students are not going to watch the film today.

Wir essen dort nicht. (place modifier)

  • We’re not eating there.

B. Nicht precedes adverbial modifiers of manner (i.e. gern), predicate nominatives and predicate adjectives, verbal compliments and two verb constructions (including separable prefixes).

Martin kann nicht schnell hacken. (adverb of manner)

  • Martin cannot chop quickly.

Das ist nicht das richtige Messer dafür. (predicate nominative)

  • That is not the right knife for it.

Diese Rezepte werden nicht einfacher. (predicate adjective)

  • These recipes are not getting easier.

Susanne backt das Gemüse nicht auf. (separable prefix)

  • Susanne is not crisping the vegetables.

Sie konnte das Rezept nicht folgen. (infinitive)

  • She couldn’t follow the recipe.

Er hat die Pizza nicht gemacht. (past participle)

  • He didn’t make the pizza.

Element-level negation:

When negating a specific element “nicht” precedes this element directly, and the element receives intonational emphasis when spoken. Contrasting or corrective information is usually given afterwards and introduced with the word “sondern”.

Clause-level negation

Max möchte den iPod. –> Max möchte den iPod nicht.

Element-level negation

Max möchte den 11 Zoll MacBook Air. –> Max möchte doch nicht den 11 Zoll MacBook Air, oder? (emphasis)

With contrasting information.

Nicht den MacBook Air, sondern den MacBook Pro

Max möchte nicht den MacBook Air, sondern den MacBook Pro. (emphasis)

Max möchte nicht den 13 Zoll MacBook, sondern den 15 Zoll MacBook, weil er eine grössere Festplatte hat. (emphasis)

** “nie” and “niemals” follow the same rule as “nicht”.

Verbal compliments

German is full of verbal compliments. Examples of this are “Fussball spielen”, “Klavier spielen”, and “Rad fahren.” Notice the absence of an article with the nouns. That is because the noun is part of the complete verb, the verb is thus specific. This also applies to adverbs that join with verbs to form specific meanings like “auswendig lernen”. When confronted with a Verbal compliment the “nicht” is placed before the verbal compliment.

Example:

Er kann Fussball spielen. –> Er kann nicht Fussball spielen.

** Because some German speakers treat the compliment as a direct object, you may also hear “kein-” instead of nicht.

Prepositional Phrases

Like with verbal compliments “nicht” comes before the following prepositional phrases:

  • Phrases that complete the action of motion verbs
    • nach Hause gehen
    • in die Stadt fahren
    • nach Zürich fliegen
    • auf das Regal stellen
    • ins Kino gehen
    • nach Grindelwald wandern
  • Phrases that complete the idea of position verbs
    • zu Hause bleiben
    • auf dem Land wohnen
    • in der Ecke sitzen
    • im Bett liegen
    • bei Müllers übernachten
  • Prepositional phrases that form specific meanings with verbs
    • auf jemanden warten (wait for someone)
    • an etwas denken (think about something)
    • über jemanden schimpfen (complain about someone)
    • sich für etwas interessieren (to be interested in something)
    • sich vor etwas/jemandem fürchten (to be afraid of something/someone)

Back to Borat

Here is that clip from Borat about the Schwiegermutter Witz. Pay attention to the use and placement of nicht and kein.

Alter Mann: In Amerika sind das sehr beliebte Witze. Kennen Sie einen Schwiegermutter Witz?
Borat: Ja.
Alter Mann: Dann los.
Borat: Ich hatte eine Sexy Time mit meiner Schwiegermutter.
Alter Mann: Eine was Time?
Borat: Eine Sexy Time. Ich habe Sexy Time gemacht mit meiner Schwiegermutter.
Alter Mann: Sie hatten Sex mit Ihrer Schwiegermutter?
Borat: Ja!
Alter Mann: Ich glaube nicht, dass Amerikaner das witzig finden würden.
Borat: Nein, das ist kein Witz.

Exercises:

Where do you place the word nicht to negate these sentences?

  1. Max ist zum Glück in das Flugzeug eingestiegen.
  2. Susi ist gestern nach deinem Anruf sofort in ihr Büro gefahren.
  3. Zwei Besucher sind gestern rechtzeitig eingetroffen.
  4. Sie gehören zu den hellsten Köpfen.
  5. Er hat damals in der Goethestrasse gewohnt.
  6. Die meisten Besucher gingen nach dem Vortrag gleich nach Hause.
  7. So eine Entwicklung ist selten zu beobachten.
  8. Er hat die Mail möglicherweise erhalten.
  9. Pünktlichkeit gehört bekanntlich zu seinen Stärken.
  10. Sie hat angeblich noch mit ihm gesprochen.
  11. Er hat seine Unterlagen zur Verfügung gestellt.

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  1. Answers to the exercises:
    Max ist zum Glück nicht in das Flugzeug eingestiegen.
    Susi ist gestern nach deinem Anruf nicht sofort in ihr Büro gefahren.
    Zwei Besucher sind gestern nicht rechtzeitig eingetroffen.
    Sie gehören nicht zu den hellsten Köpfen.
    Er hat damals nicht in der Goethestrasse gewohnt.
    Die meisten Besucher gingen nach dem Vortrag nicht gleich nach Hause.
    So eine Entwicklung ist nicht selten zu beobachten.
    Er hat die Mail möglicherweise nicht erhalten.
    Pünktlichkeit gehört bekanntlich nicht zu seinen Stärken.
    Sie hat angeblich noch nicht mit ihm gesprochen.
    Er hat seine Unterlagen nicht zur Verfügung gestellt.

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