5 Ways to negate in German besides using “nicht”

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5 Ways to negate in German besides using “nicht”

When I communicate with my students over e-mail, assigning extra homework or answering questions that they have between lessons, I generally try to do it in German. The more exposure language learners have to their target language the faster they’ll learn — just like fitness training. However, every once in a while this can lead to a temporary misunderstanding, which then turns into an interesting and real life lesson. The positive element of these lessons is that they tend to stick better than others.

The other week I had one such situation with a B1 level student. My student wanted to reschedule a lesson and suggested two times. Unfortunately, neither of the suggested times worked for me, as they were already booked by other lessons. In my e-mail response I used the two-part conjunction “weder…noch” (neither…nor). My student on the other have understood “entweder…oder” (either…or) and e-mailed me asking me to please choose the time from the two suggested.

This week I’d like to look at negation again. We’ve looked at negation using nicht already, but there are other ways of expressing a negative in German.

Just to make sure you remember, we can use nicht for:

1. Clause-level negation. The negation of an entire sentence:

  • z.B. Johannes macht seine Hausaufgaben nicht. (Johannes is not doing his homework.)

2. Element-level negation. When you only want to negate a certain element of the sentence.

  • z.B. Helena möchte nicht den Sylvaner, sondern den Riesling mit ihrer Suppe. (Helena doesn’t want the Sylvaner, but rather the Riesling with her soup.)

3. Negation of verbal compliments like “Rad fahren” and “auswendig lernen”.

  • z.B. Frau Schneider fährt nicht Rad. (Ms. Schneider doesn’t ride a bike.)
  • z.B. Markus hat seinen Wortschatz nicht auswendig gelernt. (Markus hasn’t memorized his vocabulary.)

4. Negation of prepositional phrases:

  • z.B. Wir wollen nicht ins Kino gehen. (We don’t want to go to the cinema.)

So how else can we express the negative in German? We’ll we’ve already seen that there is an expression for “neither…nor”. Let’s take a closer look:


One of the first rules that you learn early in most A1-level German courses is that the the negation of words with an indefinite article (ein/eine) is done with kein. A simple way to remember this is: nicht + ein = kein.

If we want to negate a word without an article we also use kein. Don’t forget that because kein is taking the place of an article here its ending changes.

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Here are some example sentences:

  • Ist das ein Auto? — Nein, das ist kein Auto, sondern ein Fahrrad. (Is that a car? — No, that’s not a car, but rather a bicycle.)
  • Ist das ein Tisch? — Nein, das ist kein Tisch, sondern eine Lampe. (Is that a table? — No, that’s not a table, but rather a lamp.)
  • Sind das Tische? — Nein, das sind keine Tische, sondern Stühle. (Are those tables? — No, those are not tables, but rather chairs.)
  • Hat er eine Tochter? — Nein, er hat keine Tochter, sondern einen Sohn. (Does he have a daughter? — No, he doesn’t have a daughter, but rather a son.)

Where you’ll need to watch out here is if the ein- is being used to mean literally “one”. In this case we negate it with nicht. In this case though you’ll have to provide more information with a sondern-clause. The same goes for any number (zwei, drei, vier …).


  • Herbert hat nicht einen Bruder, sondern fünf. (Herbert doesn’t have one brother, but five.)
  • Alois hat nicht ein Glas Bier getrunken, sondern elf Gläser. (Alois didn’t drink one glass of beer, but eleven glasses.)

Negative Indefinite Pronouns and Adverbs:

We’ve discussed indefinite pronouns and adverbs in past posts, but just to remind you, most of them have a negative form. The chart below clearly shows the positive and negative forms as well as provides examples.

Conjugations that express negation:

We’ve already encountered “weder…noch” above. We use weder…noch to negate two parallel sentences or elements.


  • Der neue Freund von Sonja ist nicht reich. Er ist auch nicht gut aussehend. (Sonja’s new boyfriend is not rich. He’s also not attraktive.)
    • Der neue Freund von Sonja ist weder reich noch (ist er) gut aussehend. (Sonja’s new boyfriend is neither rich nor (is he) attractive.)
  • Michi hat keine Arbeit. Er hat auch kein Geld. (Michi doesn’t have a job. He also doesn’t have any money.)
    • Michi hat weder Arbeit noch (hat er) Geld. (Michi has neither a job nor (does he have) any money.)
  • Der alte Mann kann nicht lesen. Er kann nicht schreiben. (The old man cannot read. He cannot write.)
    • Der alte Mann kann weder lesen noch schreiben. (The old man can neither read nor write.)

**Note here that you do not need to repeat the subject as long as it is the same.

To express the idea of “without doing ‘something’” we can use the conjunction couplet “ohne…zu”. Remember the post on “zu”? The verb after zu is always in the infinitive! If there is an object or additional information in the second clause it goes between the ohne and the zu like in the second example.


  • Gustav geht zur Arbeit. Er frühstückt nicht. (Gustav is going to work. He doesn’t eat breakfast.)
    • Gustav geht zur Arbeit ohne zu frühstücken. (Gustav is going to work without eating breakfast.)
  • Der Gast ist nach Hause gegangen. Er hat die Rechnung nicht bezahlt. (The guest went home. He didn’t pay the bill.)
    • Der Gast ist nach Hause gegangen ohne die Rechnung zu bezahlen. (The guest went home without paying the bill.)

One final note here though. See how we are combining two simple sentences into a complex sentence? If you’re not that advanced yet, or when you’re speaking and not everything is coming to mind, just say two simpler sentences. The more you speak, the more you listen and the more you read the faster you’ll be able to make these complicated sentences.

Prepositions for negation:

If you live in the German speaking world or have ever visited you’ll be familiar with this preposition from your visit to restaurants — ohne (without). Remember ohne takes the accusative.


  • Ich trinke meinen Kaffee immer schwarz. Ich nehme auch keinen Zucker. (I always drink my coffee black. I also don’t use sugar.)
    • Ich trinke meinen Kaffee immer ohne Milch und Zucker. (I always drink my coffee without milk and sugar.)
  • Amanda sonnt sich. Sie trägt keinen Bikini. (Amanda is sunbathing. She’s not wearing a bikini.)
    • Amanda sonnt sich ohne Bikini. (Amanda is sunbathing without a bikini.)

We also have preposition ausser (except / outside of). We use this for exclusion. Remember ausser takes the dative.


  • Fast alle Studenten haben die Prüfung bestanden. Nur Martin nicht. (Almost all of the students passed the test. Only Martin didn’t.)
    • Alle Studenten ausser Martin haben die Prüfung bestanden. (All oft he students except Martin passed the test.)
  • Im Urlaub hatten wir nur schönes Wetter. Aber am letzten Tag hat es geregnet. (We only had nice weather during our vacation. But on the last day it rained.)
    • Im Urlaub hatten wir ausser dem letzten Tag nur schönes Wetter. (Except for the last day, we only had nice weather on our vacation.)

Negative prefixes and suffixes:

This is perhaps one of the easiest ways to increase your German vocabulary. Like in English there are prefixes and suffixes to express the negative form of many words. These are generally similar to the English. Also note that these words are adjectives and adverbs.


  • a- (a-)

apolitisch, asozial, atypisch

Viele glauben, dass die heutige Jugend sich ziemlich apolitisch verhält. (Many believe that today’s youth are quite apolitical.)

  • des- (dis-)

desillusioniert, desinfiziert, desinteressiert, desorganisiert, desorientiert

Das Kind sitzt desinteressiert in der Ecke. (The child is sitting disinterestedly in the corner.)

  • in- (in-)

indiskutabel, indiskret, inkompetent, instabil, intolerant

Die Zustände im Irak sind immer noch instabil. (The situation in Iraq is still unstable.)

  • ir- (ir-)

irrational, irregulär, irreal, irrelevant, irreligiös, irreparabel

Das iPad ist total kaputt. Es ist irreparabel. (The iPad is totally broken. It’s irreparable.)

  • un- (un-)

unbeliebt, unbewusst, unehrlich, unfähig, unendlich, unfreundlich, ungeduldig, ungeeignet, ungerecht, unhöflich, unkompliziert, unsicher, unschön, unschuldig, unverständlich, unzufrieden, …

In diesem Restaurant gibt es nur unhöfliches Personal. (There is only unfriendly staff in this restaurant.)


  • -los (-less)

anspruchslos, arbeitslos, erfolglos, ergebnislos, freudlos, hilflos, humorlos, leblos, sinnlos, sprachlos, taktlos, verantwortungslos, …

Der Verletzte lag stundenlang hilflos am Berghang, bevor er gerettet wurde. (The injured laid helplessly on the mountainside before he was rescued.)

And there we have it: five more ways for you to express the negative in German:

  1. using kein
  2. the negative form of indefinite pronouns and adverbs
  3. conjunctions
  4. prepositions
  5. the negative form of words with prefixes and suffixes.
Try using these other ways of expressing the negative to add variation to your German. Take simple sentences and combine them into more complex ones.

Need to practice? Try these activities:

A. Antworten Sie negativ:

  1. Haben Sie einen Sohn? — Nein, ich habe keinen Sohn.
  2. Möchten Sie eine Tasse Kaffee?
  3. Hat Martin eine Schwester?
  4. Hat Hannes ein Kind?
  5. Sucht das Restaurant einen neuen Koch?
  6. Trinkt ihr jetzt ein Glas Wein?
  7. Isst Henry einen Teller Birchermüsli?
  8. Hast du Geld dabei?
  9. Hat Wilma heute Geduld?
  10. Hast du ein Problem damit?
  11. Sprichst du Norwegisch?

B. Antworten Sie negativ:

  1. Siehst du jemanden? — Nein, ich sehe niemanden.
  2. Gehört das jemandem?
  3. Kommt jemand?
  4. Hast du etwas gesehen?
  5. Machen Sie alles allein?
  6. War Philipp schon mal in Paris?
  7. Waren deine Eltern jemals auf dem Jungfraujoch?
  8. Du findest den Brief sicherlich irgendwo in deinem Büro!

C. Kombinieren Sie diese Sätze mit weder…noch:

  1. Der Hund ist nicht brav. Er ist auch nicht klug. — Der Hund ist weder brav noch klug.
  2. Michael war nicht in Paris. Er war auch nicht in London.
  3. Meine Eltern haben mein Studium nicht bezahlt. Sie haben das Studium meiner Schwester auch nicht bezahlt.
  4. Heute ist das Wetter nicht schön. Es ist auch nicht warm.
  5. Die Asylbewerber bekommen keine Unterkunft. Sie bekommen auch keine Hilfe.
  6. Mein Handy ist nicht im Büro. Es ist auch nicht im Auto.

D. Kombinieren Sie diese Sätze mit ohne…zu:

  1. Olivia läuft am Sonntag einen Marathon. Sie trainiert nicht. — Olivia läuft am Sonntag einen Marathon, ohne zu trainieren.
  2. Simon fliegt zu seiner Freundin in Wien. Er meldet sich vorher nicht.
  3. Meine Schwester hat sich selbstständig gemacht. Sie hat sich keine Gedanken darüber gemacht.
  4. Am Freitag schreibt Natalie eine Prüfung. Sie lernt dafür aber nicht.
  5. Die Bewohner wurden plötzlich gekündigt. Sie haben vorher keinen Bescheid bekommen.

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