German Verbs with Separable Prefixes — Trennbare Verben

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German Verbs with Separable Prefixes — Trennbare Verben

You’ve probably had this happen to you before: You’re reading a German sentence and you’re convinced you know what’s happening. The verb is in the second position and then you get to the end of the sentence and there’s a preposition, but nothing after it, just a period. End of sentence. You’re confused. Don’t fret though the same thing is happening to 99.9% or English learners when English speakers use phrasal verbs. In fact, you might want to think of German separable verbs (trennbare Verben) as the German equivalent of phrasal verbs (though there are verb preposition combinations too).

German uses separable prefixes to change the meaning of the main verb. Let’s look at the following example:

fahrenWir fahren in die Berge.We’re driving to the mountains.
abfahrenDer Zug fährt um Punkt 9.00 Uhr ab.The train departs at exactly 9am.
losfahrenWir fahren gleich los.We’re going to take off.
mitfahrenMelanie und ihr Freund fahren auch mit.Melanie and her friend are also coming along.
zurückfahrenAm Freitag fahren wir wieder zurück.We’re driving back on Friday.

Notice how the English verb changes, but all the situations have to do with the idea of going/driving (gehen/fahren), when and who’s coming with for instance.

zug fährt ab

Common German Prefixes for Verbs

Here are the most common German prefixes that appear on verbs and can be taken off and placed at the end of the clause the verb is being used in. Notice durch and um have separable and non-separable verbs.

PräfixGeneral English meaningBeispiele
ab-offabziehen, abnehmen
an-at, toanfangen, ankommen, anziehen, anschauen
auf-on, out, up, unaufpassen, aufgeben, aufstehen, aufräumen, aufsteigen
aus-out, fromausbilden, ausgehen, aussehen, aussteigen, ausziehen
bei-along, withbeibringen, beitragen
durch-*throughdurchhalten, durchfahren
ein-In, into, inward, downeinatmen, einbrechen, einfallen
fort-away, forth, onwardfortbilden, fortbringen, fortsetzen
mit-along, with, co-mitbringen, mitnehmen, mitfahren, mitreden, mitmachen
nach-after, copy, re-nachbessern, nachdrucken, nachfüllen, nachgehen
vor-before, forward, pre-, pro-vorbereiten, vorbringen, vorgehen, vorwerfen
um-*around, toumziehen, umtauschen, umfahren
weg-away, offwegfahren, wegbleiben, wegnehmen
zu-shut/closed, to, towards, uponzudecken, zufahren, zulassen, zunehmen
zurück-back, re-zurückgeben, zurückbringen, zurücksetzen, zurückfahren
zusammen-Togetherzusammenbauen, zusammenfassen, zusammenstoßen

Simple German Sentences with Verbs with Separable Prefixes

Already above I wrote that the verb in an independent clause in German is always in the second position. The same goes for verbs with separable prefixes. The thing you need to remember here is that if the clause only has one verb then the separable prefix goes at the end of the clause.

anfangenDer Film fängt in fünf Minuten an.The film will start in five minutes.
aufräumenUrsus Wehrli räumt Kunst auf.Ursus Wehrli tidies up art.
aufstehenWann stehst Du montags auf?When do you get up on Mondays?
ausgehenMein Mann geht heute mit seinen Freunden aus.My husband’s going out with his friends tonight.
einkaufenFreitags kaufe ich fürs Wochenende ein.On Fridays I buy my groceries for the weekend.


Verbs with Separable Prefixes & Modal Verbs

When you want to use a verb with a separable prefix together with a modal verb the infinitive goes at the end of the clause.

anfangensollenDer Film soll in fünf Minuten anfangen.The film should start in five minutes.
aufräumenmüssenUrsus Wehrli will Kunst aufräumen.Ursus Wehrli wants to tidy up art.
aufstehenwollenWann willst Du montags aufstehen?When do you want to get up on Mondays?
ausgehendürfenMein Mann darf heute mit seinen Freunden ausgehen.My husband’s allowed to go out with his friends tonight.
einkaufenkönnenFreitags kann ich fürs Wochenende einkaufen.On Fridays I can buy my groceries for the weekend.

kust des aufräumens

Verbs with Separable Prefixes in the Past

What do you do when you want to put verbs with separable prefixes in the perfect or plusquamperfect (Präteritum)? Simple you need to write the past participle? Past participle you ask? Yes, the famous ge- form.

anfangenangefangenDer Film ist vor fünf Minuten angefangen.The film started five minutes ago.
aufräumenaufgeräumtUrsus Wehrli hat die Kunst aufgeräumt.Ursus Wehrli tidied up art.
aufstehenaufgestanden Wann bist Du am Montag aufgestanden?When did you get up on Monday?
ausgehenausgegangenMein Mann ist gestern mit seinen Freunden ausgegangen.My husband went out with his friends yesterday.
einkaufeneingekauftDamals habe ich freitags fürs Wochenende eingekauft.At that time I used to shop for the weekend on Fridays.

**Remember that verbs ending in -ieren and -isieren do not take a ge- in their past participle form. The same goes for verbs with separable prefixes. z.B. ausprobieren –> ausprobiert.

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Inseparable German Prefixes

The following prefixes are not separable, so please watch out (pass auf!) The past participle also does not take a ge-.

be-, ent-, er-, ge-, miss-, ver-, zer-

Sometimes Separable German Prefixes

The following five prefixes can be both separable and inseparable. At other times the verb might only have a separable or an inseparable form.

umschauenalways separableEr schaut sich um.He’s looking around.
umarmennever separableHannes umarmt Monika.Hannes hugs Monika.
umfahrensometimesMartin hat einen Frosch umgefahren.Martin ran over a frog.
sometimesHelen hat den ganzen See mit dem Rad umfahren.Helen rode around the entire lake.



Write these sentences in their correct present form:

1. Sara / um 9.30 / sonntags / aufwachen


2. um 10 Uhr / ihr Mann / aufstehen


3. Martin / anrufen / seine Freundin Leona / jeden Tag


4. die Familie / zusammen / einkaufen / im Supermarkt


5. ich / nächsten Samstag / zurückkommen / sollen


Write these sentences in their correct perfect form:

6. Melanie / anrufen / ihren Mann


7. von seiner Frau / Johann / verlassen


8. Ulli / das Paket / am Montag / aufgeben


9. dort drüben / seinen Koffer / Georg / hinstellen


10. Franziska / das Formular / richtig / ausfüllen


Ursus Wehrli at TED

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  1. Khushi JainKhushi Jain09-05-2013

    awesome site…………….. Now I can score good marks in my german exam

    Thanks a lot


  2. al Pal P10-02-2014

    Before I go further I want to thank you sincerely for the superbly informative and clarifying mono-topical articles you have written on the German language. I have learned a lot from them.

    Now to the specific point I wanted to make:

    Instead of ‘from’ and ‘to’ as stated above, don’t “her” and “hin” actually have the following senses?
    * her –> motion towards the speaker, “to here”
    * hin –> motion away from the speaker, “to there”


  3. gcvoongcvoon05-26-2016

    in conversation, is the prefix at the end of sentence required to account for or ignored? thanks

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