German’s two words for time: Zeit vs. Mal

Damals Mal Zeit

German’s two words for time: Zeit vs. Mal

When many students start speaking German there are three words that they often confuse, and funny enough they all have to do with notions of time.

There are two words in German that mean “time.” Therefore, it’s important that we differentiate between the two cases in which we use the wird time. There is the notion of time as something on going, flying by, or a continual state (die Zeit). Then there is the idea of something reoccurring, the almost mathematical version (das Mal). The other word that often gets confused in the mix is seit (since), which we use for talking about how long something has been happening or true for. (When to use seit and vor)

Usage

Historische Karte

Zeit:

When expressing “time” as a quantity of time, use Zeit.

z.B.

  • Wie viel Zeit haben Sie? (How much time do you have?)
  • Ich habe leider nicht viel Zeit. (Unfortunately, I don’t have much time.)
  • Die Geschichte der Schweiz in römischer Zeit spielt sich zwischen dem 1. Jahrhundert v. Chr. und dem 5. Jahrhundert n. Chr. ab. (The history of Switzerland in the Roman period takes place between 1st century BC and 5th century AD.)
  • Der grösste Teil der heutigen Schweiz war während der Kaiserzeit der römischen Provinz Germania superior zugeteilt. (The majority of present-day Switzerland during the Imperial period belonged to the Roman province of Germania Superior.)

See this brilliant explanation of time as a concept by Kurzgesagt.org (if you go on to YouTube you can also see it in English, but this is much better for you.)

Mal:

When expressing time as an occurrence (how many times) use Mal. With numerals, Mal is usually written as one word. (einmal, zweimal, dreimal use. / once, twice, three times etc.)

z.B.

  • Wie viele Male waren sie schon in Zürich? (How many times have you been to Zurich already?)
  • Ich war schon sechsmal in Zürich. (I’ve been to Zurich six times already.)
  • Erstmals werden die Helvetier Ende des 2. Jhds. v. Chr. erwähnt. (The Helvetii were mentioned for the first time at the end of the second century BC.)
  • Die Helvetier werden zum ersten Mal fassbar durch eine Inschrift auf einer Tonscherbe aus Mantua. (The Helvetii were recorded for the first time on an inscription on piece of pottery from Mantua.)
  • Während der römischen Eroberung der Schweiz war Bern viermals so gross wie Lausanne. (During the Roman conquest of Switzerland, Bern was four times as large as Lausanne.)

Asterix

What about the past? Damals

When we speak about events in the past in German, the word damals is often used. Think of damals as meaning “back then” or “at that time” or simply “then.”

z.B.

  • Damals war vieles besser. (Back then many things were better.)
  • Er lebte damals noch zu Hause. (Back then he still lived at home.)
  • Die Gräberfunde aus der La-Tène-Zeit weisen darauf hin, dass damals das schweizerische Mittelland zwischen Lausanne und Winterthur besiedelt war. (The grave finds from the La Tène period suggest that at that time the Swiss plateau between Lausanne and Winterthur was settled.)
  • Die keltischen Oppida auf dem Gebiet der heutigen Schweiz lagen fast alle an oder in der Nähe der damals schiffbaren Flüsse. (The Celtic settlement on the territory of modern Switzerland  were nearly all on or near rivers that were navigable at that time.)

60 Expressions with Zeit

Here are 60 common German expressions with the word Zeit. It makes sense to learn expressions because you’ll learn more words, be able to speak with greater fluency, and sound more like a native speaker. Notice that not all of the expressions have the word “period” or “time” in the English translation.

DeutschEnglisch
Ach du liebe Zeit!Gracious me! / Oh dear!
Alle schönen Dinge gehören demselben Zeitalter an.All beautiful things belong to the same age.
alle Zeit der Welt habento have all the time in the world
Alles zu seiner ZeitAll in good time
am Anfang der Zeitat the beginning of time
auch ausserhalb der Geschäftszeiteneven outside of business hours
auch schon bessere Zeiten gesehen habento have seen better days
auf bessere Zeiten hoffento hope for better times
auf Zeit spielento play for time / to play out time
auf zu vielen Hochzeiten tanzento have too many irons in the fire
Aus welcher Zeit stammt es?From when does it date?
Bei mir ging’s in letzter Zeit ziemlich hektisch zu.Life has been pretty hectic over the last while.
Bitte nennen Sie uns die derzeitigen Kosten für See-/ Bahn-/ Luft- und Strassenfracht.Please let us know the current freight rate for sea/ rail/ air/ road transport.
Danke, dass Sie sich Zeit genommen haben.Thank you for your time.
das beste/schlechteste Buch/Auto, das es zur Zeit gibtthe best/worst book/car out
Das braucht Zeit.That takes time.
Das Flugzeug kommt um 15 Uhr Lokalzeit an.The plane arrives at 1500 local time.
Das hat bis morgen Zeit.That can wait till tomorrow.
Das Rad der Zeit hält niemand auf.Time and tide wait for no man.
Das waren noch Zeiten!Those were the days!
das Zeitgefühl verlierento lose track of time
deine/Ihre Zeit ist gekommenyour number is up
dem Zeitgeist entsprechendzeitgeisty
den Nerv der Zeit treffento catch the spirit of the age/times
die beste Zeit hinter sich habento be over the hill
die ganze Zeitall along / the entire time
Die gute alte Zeit ist vorbei.The good old days are gone.
Die kommenden Feiertage bieten sich an, um wieder mehr Zeit miteinander zu verbringen.The upcoming holidays offer the ideal opportunity to spend more time together.
Die Kosten richten sich nach dem Zeitaufwand.The cost is based on the amount of time involved.
die Zeichen der Zeit erkennento see the writing on the wall
die Zeit drängttime is of the essence / time is short
Die Zeit geht zu Ende.The sands of life are running out.
Die Zeit heilt alle Wunden.Time is a great healer.
Die Zeit ist reif, neu anzufangen.The time is ripe to begin afresh.
die Zeit nutzento let no grass grow under one’s feet
die Zeit verbringento spend time
Die Zeit vergeht wie im Flug!How time flies!
Die Zeit wird knapp.Time is running out.
die Zeit zurückdrehento turn back the clock
Die Zeiten haben sich geändert.Times have changed.
eine ewig lange Zeita month of Sundays
eine grossartige Zeit habento have a whale of a time
eine schwere Zeit durchmachento go through a bad spell
Es ist höchste Zeit, ins Bett zu gehen.It’s high time to go to bed.
Es ist nur eine Frage der Zeit.It’s only a question of time.
Hast Du eine Minute Zeit?Can you spare a minute?
Herzlichen Glückwunsch zum Hochzeitstag!Happy anniversary!
im Verlauf der Zeitover the course of time
im Wandel der Zeitthrough the ages / in the course of time
Kommt Zeit, kommt Rat.Time will tell. / We’ll cross that bridge when we come to it.
Lass dir Zeit!Easy does it!
von Zeit zu Zeitevery now and then / once in a while
wie in alten Zeitenas of old
Zeit ist Geld.Time is money.
zu jeder Zeitat any time
Zu meiner Zeit hatten die Kinder mehr Respekt vor älteren Leuten.In my day children used to have more respect for their elders.
Zur Blütezeit der Jugendin the heyday of youth
zur richtigen Zeitat the proper time
zur Unzeitout of season
zur Zeitat present

Exercises:

Ergänzen Sie die folgenden Sätze mit Zeit, Mal, oder -mal.

  1. Wir haben heute nicht viel _________.
  2. Ich war schon ein _________ hier, aber nur ganz kurz.
  3. Wenn Sie _________ haben, können wir zusammen gehen.
  4. Können Sie das bitte noch ein _________ sagen? Die Verbindung ist ziemlich schlecht.
  5. Wenn Sie zwei _________ in Zürich-Kloten landen, dann kennen Sie den Flughafen.
  6. Julia arbeitet zu viel. Sie nimmt keine _________ für Ihre Familie.
  7. Markus war schon sieben _________ in Dubai.
  8. Margrit und Walter feiern ihren vierzigsten Jahrestag. Vierzig Jahre sind eine lange _________.
  9. Ich war ein anderes _________ hier, aber ich habe nichts gesehen.
  10. Ich fliege zwei _________ im Jahr nach Berlin.
  11. Er bleibt drei Tage in Zürich; das ist keine lange _________.
  12. Halten Sie das nächste _________ bitte genau vor dem Eingang.
  13. Drei _________ habe ich es versucht, sie anzurufen.
  14. Heute habe ich keine _________ zum Kochen.
  15. Als wir das letzte _________ in den USA waren, haben wir Kalifornien besucht.

Quizlet Exercise:

Quizlet link: http://quizlet.com/_ie0ih

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