It’s all relative: Relativsätze

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It’s all relative: Relativsätze

When you first started learning German your teacher probably tried to hammer genders into you. That is that you need to learn all your new nouns with their gender (der, die, das). If you’ve been good, you’ve been doing exactly that. But now you’re starting to read newspapers and other things, you may have noticed that there seems to be an excess of der, die, das and their case cousins. Are German’s just not careful when they type and double up the their articles?

If you’ve had those doubts, I can tell you with some certainty, that though mistakes do happen, even in German, these are usually not mistakes, but you’ve probably stumbled upon a relative clause. That’s right in German der, die, das and the like can also be used to mean who, whom, that, which and whose.

What is a relative clause?

  • a clause added on to a main clause (Hauptsatz);

Er ist der Mann, der das Buch geschrieben hat.

He is the man who wrote the book.

  • provides additional information about something mentioned in the main clause without having to repeat the noun that it refers to;
  • is introduced by a relative pronoun (Relativpronomen)

Er ist der Mann, der das Buch geschrieben hat.

He is the man who wrote the book.

  What is a relative pronoun?

  • links two clauses (a main clause and a relative clause) into a single complex clause

 [Er ist der Mann (main clause)] [der das Buch geschrieben hat (relativ clause)].

  •  refers back to a noun mentioned in the main clause

For the most part German relative pronouns are the same as the definite articlesder”, “die”, “das”. The only exceptions are the dative plural, which takes the form “denen” and the genitives.

Notice that German doesn’t differentiate between relative pronouns for people (who) and objects (that, which).

Okay now we need to figure out which pronoun to use. As always we need to take three things into consideration: 1. Gender, 2. Number, 3. Case

Here are four simple steps:

  1. Find the antecedent (the word that you want to replace with the relative pronoun)
  2. Determine the gender of the antecedent
  3. Determine the number of the antecedent
  4. Which function will the relative pronoun have in the relative clause?
    • Subject (Nominative)
    • Direct Object (Accusative)
    • Indirect Object (Dative)
    • Possessive (Genitive), in English: whose
    • Object of a Preposition (Accusative or Dative)

Examples:

  • Das ist der Mann. Der Mann hat ein Buch geschieben.

(S: NOM)

Das ist der Mann, der ein Buch geschieben hat. ? relative pronoun = subject of the subordinate clause

  •  Das ist der Freund. Ich habe der Freundin das Buch gekauft.

(IO: DAT)

Das ist die Freundin, der ich das Buch gekauft habe. ? relative pronoun = indirect object of the subordinate clause

  •  Ist das der Wagen? Willst du den Wagen kaufen?

(DO:AKK)

Ist das der Wagen, den du kaufen willst? ? relative pronoun = direct object of the subordinate clause

Relative pronouns can also be placed after a preposition. When they are placed here, they are the object of the preposition. The preposition will therefore determine the case.

Akkusativpräpositionen: durch, für, gegen, ohne, um

Das ist der Mann, für den das Geschenk ist.

Dativpräpositionen: aus, außer, bei, mit, nach, seit, von, zu

Das ist das Buch, von dem ich dir erzählt habe.

Wechselpräpositionen: an, auf, hinter, in, neben, über, unter, vor, zwischen

Das ist das Haus, in das ich einziehe. (destination)

Das ist das Haus, in dem ich wohne. (location)

Here are some notes on word order:

  • The relative clause is always preceded by a comma.
  • If the relative clause ends the sentence, then it ends with a period.
  • If it gets stuck in the middle of the sentence then it is set off with commas on both sides
    • Die Leute, die hierher gekommen sind, waren meine Freunde.
    • The people who came here were my friends
  • The finite (conjugated) verb comes at the end of the relative clause.
  • Separable prefix verbs are reunited and written as one word (e.g. “Ich habe einen Freund, der um 8 Uhr aufsteht.”)
  • In English, we often leave out the relative pronoun “that” (“The film [that] I saw last night was bad”). In German, you cannot omit the relative pronoun from a sentence.
  • You cannot separate the relative pronoun from any preposition that goes with it. In English, we say “The man who I’m talking to is over there”. In German, that has to be “Der Mann, mit dem ich spreche, ist dort.”
  • The relative clause wants to be as close to the noun it is describing as possible. However, this isn’t a strict rule.

Now you try:

  1. Ist das der Mann, ________ du zu deiner Party eingeladen hast?
  2. Wie heißt eigentlich das Restaurant, in ________ man so gut bedient wird?
  3. Aus welchem Land kommt eigentlich die Studentin, ________ das Studium so schnell beendet hat?
  4. Kennst du die hübsche Frau, mit ________ sich Michael schon seit Stunden unterhält?
  5. Warum müssen die Aufgaben, ________ uns unser Lehrer stellt, immer so schwierig sein?
  6. Hast du auch den Wagen gesehen, ________ so schnell um die Kurve gefahren ist?
  7. Franz, ________ in seiner Jugend in Claudia verliebt war, hat vor kurzem einen Jennifer verheiratet.
  8. Der Patient, ________ man gestern Nachmittag operiert hat, ist heute Morgen verstorben.
  9. Die Fotos, ________ der Fotograf im Krisengebiet gemacht hatte, erhielten einen Preis.
  10. Beates Auto, mit ________ wir nach Frankreich gefahren sind, ist gestern gestohlen worden.
  11. Wer hat den Schlüssel weggenommen, ________ hier immer gelegen hat?
  12. Herr Müller, ________ wir eben gratuliert haben, wird 80 Jahre alt.
  13. Ich fahre morgen zu meinem Bruder, ________ schon lange in Hamburg wohnt.
  14. Die Touristin, ________ Ausweis nicht zu finden war, konnte nicht über die Grenze fahren.
  15. Die Gäste, ________ das Essen nicht schmeckte, suchten sich ein anderes Hotel.
  16. Frau Müller, ________ auch dieses Haus gehört, ist unsere Nachbarin.
  17. Kennst du die Leute, ________ da vor der Tür stehen?
  18. Kennst du die Kinder, ________ dieser Ball gehört?
  19. Der Herr, ________ Auto im Graben lag, musste eine Werkstatt anrufen.
  20. Der Arzt, ________ seine Patienten schlecht behandelte, musste sich eine neue Arbeit suchen.

Answers:

den, dem, die, der, die, der, der, den, die, dem, der, dem, der, deren, denen, der, die, denen, dessen, der

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