Kaufen vs. Einkaufen — Shopping made easy

Kaufen Vs. Einkaufen

Kaufen vs. Einkaufen — Shopping made easy

The holiday season is again upon us. For many that means parties (Partys), family (Familie), and shopping (shoppen?). I’ve question marked the word shoppen because it’s the idea I want to clarify in todays post. Students always ask me, “When do we use kaufen and when do we use einkaufen?” As many of you will soon be hitting the Einkaufszentren (das Einkaufszentrum) and Einkaufsmeilen (die Einkaufsmeile), it’s probably important to understand the difference between these words. Let’s get started.


Without any sort of academic evidence to back this up, but just from speaking German, I would say that we use the verb kaufen more than einkaufen. Kaufen means “to buy”. We use it in German like “buy” in English. Important to note here are that the thing being bought is in the accusative, and often there is a dative case in the sentence as well, because in German we want to be clear about who will receive the item being bought.

ichkaufekauftehaben + gekauft


Ich kaufe ein Buch. (I’m buying a book.)

Ich kaufe mir ein Buch. (I’m buying a book for myself) <– better version

Zu Weihnachten kaufe ich meiner Frau eine Armbanduhr. (I’m buying my wife a watch for Christmas.)

Words often used with kaufen:

Nouns commonly used with kaufen

Nouns commonly used with kaufen

Adjectives/Adverbs commonly used with kaufen

Adjectives/Adverbs commonly used with kaufen


  • der Kauf – the purchase, the acquisition
    • Der Kauf einer Sache im Internet kann innerhalb von 2 Wochen widerrufen werden. (The purchase of a thing on the internet can be retracted within 2 weeks.)
  • das Kaufen – buying
    • Das Kaufen von Rauschmittel ist strengst untersagt. (The purchase of drugs ist strictly prohibited.)


Einkaufen is the German word for “to shop”. It also means to do the shopping (buying your groceries) or simply to buy many items at once. You can also use it to mean to buy into something like a club membership (die Mitgliedschaft). In that case it’s reflexive. It can also imply putting someone into a position of obligation to the purchaser. Unlike kaufen, einkaufen typically doesn’t say exactly what was purchased.

ichkaufe … einkaufte … einhaben + eingekauft
dukaufst … einkauftest … ein
er/sie/eskauft … einkaufte … ein
wirkaufen … einkauften … ein
ihrkauft … einkauftet … ein
Sie/siekaufen … einkauften … ein


Freitags kaufe ich fürs Wochenende ein. (I do my shopping for the weekend on Fridays.)

In der Migros kann man bargeldlos einkaufen. (You can shop without cash at Migros.)

Sarah muss ein paar Lebensmittel einkaufen. (Sarah has to buy some groceries.)

Markus hat sich in die Kommunikationsfirma eingekauft. (Markus bought into the communication company.)

FC Zürich hat letztens zwei Spitzenspieler eingekauft. (FC Zurich has recently bought two top players.)

Words often used with einkaufen:

Nouns used with einkaufen

Nouns used with einkaufen

Adjectives/Adverbs used with einkaufen

Adjectives/Adverbs used with einkaufen


  • der Einkauf – purchasing, buying
    • Kaum erworben gefällt mir mein Einkauf nicht mehr. (I don’t like the thing I just bought.)
  • die Einkäufe – shopping (that which was purchased)
    • Sie packen ihre Einkäufe aus. (They’re unpacking their shopping.)
  • das Einkaufen – shopping
    • Während der Weihnachtszeit wird viel über das Einkaufen gesprochen. (During Christmas time there is much talk about shopping.)


Thanks to pop culture, and no doubt Sex and the City, the term shoppen and das Shopping have now become part of standard German speech. While shoppen does follow German verb rules (schwaches Verb), it is usually only used in the present form and in the past tense with “waren” z.B. Gestern waren wir shoppen.

ichshoppeshopptehaben + geshoppt


Lass uns in der Stadt treffen, dann können wir noch gemeinsam shoppen. (Let’s meet in the city, then we can shop together.)


  • das Shopping – the shopping
    • Das Shopping macht vielen Spass. (Many find shopping fun.)


The verb posten has become very confusing thanks to Facebook and Co. It can of course mean to post something (mail). In Switzerland, it’s often used instead of einkaufen.

ichpostepostetehaben + gepostet


Wir gehen posten. (We’re going shopping.)

Hannes postet ein Kilo Äpfel. (Hannes is buying one kilo of apples.)


While we’re dealing with kaufen and it’s various derivations, let’s also look at aufkaufen and ankaufen, as you may run into these at some point.


Aufkaufen is another verb with a separable prefix like einkaufen. Like the direct English translation suggests, it means to buy up. To buy all of something. Like kaufen, it usually takes an object (accusative). In business talk you often see it used when companies acquire or buy other companies. In the business sense, it is often used in the passive.

ichkaufe … aufkaufte … aufhaben + aufgekauft
dukaufst … aufkauftest … auf
er/sie/eskauft … aufkaufte … auf
wirkaufen … aufkauften … auf
ihrkauft … aufkauftet … auf
Sie/siekaufen … aufkauften … auf


Die Mitarbeiter vom Geschäft gegenüber haben die letzten Gipfeli aufgekauft. (The employees from the business across the way bought the last of the croissants.)

Der Briefmarkensammler hat alle Marken der gebotenen Sammlung aufgekauft. (the stamp collector bought up all of the stamps in the offered collection.)

Instagram wurde von Facebook aufgekauft. (Instagram was bought by Facebook.)


  • der Aufkauf – the acquisition, buying up
    • Der Aufkauf aller noch vorhandenen Waren kostet eine Menge Geld. (The purchase of all the remaining goods will cost a lot of money.)
  • das Aufkaufen – abbroachement


You might not see ankaufen as a verb that often, but usually as the substantive Ankauf. It implies that there is a willing buyer — someone offering money for a specific item like gold (Goldankauf). When it’s used as a verb, it needs an object (accusative).

ichkaufe … ankaufte … anhaben + angekauft
dukaufst … ankauftest … an
er/sie/eskauft … ankaufte … an
wirkaufen … ankauften … an
ihrkauft … ankauftet … an
Sie/siekaufen … ankauften … an


Der Comicbuchhändler kauft auch gelesene Comicbücher an. (The comic book dealer also buys read comic books.)

Wir kaufen Ihr gebrauchtes Gold an! (We’ll buy your used gold!)


  • der Ankauf – acquisition, purchase
    • Second-Hand-Shops werben vielfach mit dem Ankauf von Gebrauchtwaren. (Second-hand shops often advertise that they purchase second-hand goods.)

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  1. JagerMitchellJagerMitchell01-12-2014

    I was wondering how negating modal-verb sentences usually works.

    For instance:

    “Du sollst nicht deine Talente verharmlosen.”
    OR “Du sollst deine Talente nicht verharmlosen.”
    I remember that nicht should be near a verb, and I believe that verb is the modal verb, however, I also remember that it often liked to be near the end, which is why I would think the second option would be proper.

    I’m really trying to better my German, so any help would be appreciated.
    Also, I mean, does the sentence make sense at all? Should it be like this?
    “Deine Talent sollst nicht du verharmlosen.”
    Should I choose completely different words? Agh.

    Also, idioms are hard.

    • JagerMitchellJagerMitchell01-12-2014

      Oops, misspelled the last Talente*.
      Or Begabungen*

    • ChristianChristian01-12-2014

      Hallo JagerMitchell,

      Gute Frage. Also das Wort “nicht” in Sätzen mit Modalverben kommt meistens vor dem Infinitiv. Also: “Du sollst deine Talente nicht verharmlosen.” Einiges hier. Ich bin mir nicht 100% sicher, was Du genau damit sagen willst.
      Besser wäre: Du solltest deine Talente nicht unterschätzen. (Don’t underestimate your talents.) oder “Du solltest deine Talente nicht verschwenden.” (Don’t waste your talents.)
      Man braucht den Konjunktiv hier, weil es eine Empfehlung ist.

      • JagerMitchellJagerMitchell01-12-2014

        Was ich damit sagen will, ist “you should not belittle your talents.” Dein Beispiel genügt vollauf! Vielen Dank für Ihre Aufmerksamkeit!

  2. JagerMitchellJagerMitchell01-12-2014

    “Instagram wurde von Facebook aufgekauft. (Skype was bought by Microsoft.)”

    ->Skype wurde von Microsoft aufgekauft. (Skype was bought up by Microsoft.)

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