Knowing in German — wissen vs. kennen

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Knowing in German — wissen vs. kennen

One of the things that has made English such a powerful language is it’s simplicity. Many words carry numerous meanings, which allows English speakers to convey numerous ideas with very few words. German on the other hand goes for precision and a broader vocabulary is demanded. If we look at the English verb “to know” we see a great example of this.

We can use “to know” to imply things that have been cognitively understood, people places and things that we are familiar with and established facts. Here is a little quiz: wissen or kennen?

  • know I should learn more German.
    • Ich weiss/kenne, dass ich mehr Deutsch lernen soll.
  • know my way around Switzerland.
    • Ich weiss/kenne mich in der Schweiz aus.
  • know Kelly. I also knowshe lives in Dubendorf.
    • Ich weiss/kenne Kelly. Ich weiss/kenne auch, dass sie in Dubendorf wohnt.
  • know that Zurich is not the capital of Switzerland.
    • Ich weiss/kenne, dass Zürich nicht die Hauptstadt der Schweiz ist.

In German, like in French, we differentiate between knowing facts — wissen — and knowing through means of familiarity — kennen.

Wissen:

Think Wissenschaft (science) — empirical hard facts and knowledge (das Wissen). Be careful with the conjugation of wissen – it’s irregular. It can also be written with an “ß”.

Wissen also alows us to formulate sentences with dependent clauses like in examples 1 and 3. We often use wissen for introducing indirect questions.

Here are some examples:

  1. Weisst du, wie alt Hansjörg wird?
  2. Wir wissen nichts davon.
  3. Ich weiss, wo es ein gutes Lokal gibt.
  4. Woher soll ich das wissen?
  5. Wissen Sie, wer das Buch geschrieben hat?

Direct Question

  • Wo ist die Toilette?

Indirect Question

  • Wissen Sie, wo die Toilette ist?

Here are some derivatives of wissen:

das Wissen — knowledge

die Wissenschaft(en) — science(s)

der Wissenschaftler — scientist

die Weise — the art and way

auf dieser Weise — in this way

die Weisheit — wisdom

die Weissagerin — prophetess

der Weisheitszahn — wisdom tooth

Some common words that will often be used in combination with wissen are:

Here are some useful phrases with wissen:

  • Weisst du was?
    • Hey, you know what?
  • Was weiss ich?
    • What do I know?
  • Ich weiss, wie der Hase läuft!
    • I know what’s going on.
  • Ich weiss genau, woher der Wind weht!
    • I know what’s going on.
  • Weiss der Himmel/der Teufel!
    • Heaven/the devil knows.
  • Die Linke weiss nicht, was die Rechte tut.
    • The left hand doesn’t know what the right hand is doing.
  • von jemandem, etwas nichts [mehr] wissen wollen
    • To not want to know anything about someone/something [anymore]
  • Was ich nicht weiss, macht mich nicht heiss.
    • What I don’t know, can’t upset me.
  • Ich weiss, dass ich nichts weiss.
    • I know that I don’t know anything. (Socrates)
  • Ich weiss, was ich will.
    • I know what I want.
  • Wenn ich nur wüsste, …
    • If I only knew…

Kennen:

Don’t get this one mixed up with könnenKennen is to be familiar with things and we are not talking about facts. You generally familiar with people and places as well as their characteristics. You’re familiar (kennen) with the Grossmünster, but you know (wissen) it was built in 1100.

You cannot use kennen to introduce dependent clauses.

Here are some examples:

  1. Kennst du Hansjörg?
  2. Ich kenne das nur allzu gut.
  3. Ich kenne ein gutes Lokal.
  4. Kennst du dich in Zürich aus?*
  5. Kennen Sie das neue Buch von Daniel Kehlmann?

* Watch out here. The actual verb being used is auskennen – to know your way around; to know the ropes; to be street-smart.

Some common words that will often be used in combination with kennen are:

Here are some useful phrases with kennen:

  • Das kennen wir schon.
    • We’re already familiar with that.
  • Seine Pappenheimer kennen
    • to be familiar with one’s/someone’s weaknesses and therefore know how they will operate
  • Keine Grenzen kennen
    • To not know any limits.

Try these exercises to see if you got it:

  1. ______________ du meinen Bruder?
  2. Ich ______________ nicht, dass du einen Bruder hast.
  3. ______________ du, wie viel es kostet?
  4. ______________ du die neue Chefin?
  5. ______________ du die Stadt Lugano?
  6. ______________ du, wann wir den Termin haben?
  7. ______________ du den Film Nirgendwo in Afrika?
  8. ______________ du, warum wir hier sind?
  9. ______________ du Klimt?  — Ich ______________ ihn persönlich nicht, aber ich ______________, dass er Maler war, und ich ______________ seine Werke gut.
  10. Ich ______________ nicht, wie lang der Film ist, aber ich ______________, dass es gut ist. Ich ______________ viele andere Filme von dem Regisseur.
  11. Mein Bruder ______________ die Salzburg gut. Er hat ein Jahr dort gewohnt. Er ______________ auch, wo die besten Restaurants sind.
  12. ______________ ihr, dass wir eine Prüfung haben? — Ja, das ______________ wir schon. Aber wir ______________ nicht, ob der Lehrer heute kommt.

Answers:

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  1. HaraldHarald01-16-2012

    I know that Zurich is not the capital of Switzerland.
    Ich weiss/kenne, dass Zürich nicht die Hauptstadt der Schweiz.

    ‘ist’ is missing

    Ich weiss/kenne, dass Zürich nicht die Hauptstadt der Schweiz ist.

  2. ShawnaShawna04-29-2013

    Awesome explanation! Danke!

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