Talking about the past in German: seit vs. vor

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Talking about the past in German: seit vs. vor

Dealing with the past in German often leads to long and deep conversations. Fortunately, this blog is not meant to be political or historical, so I will keep me post short. I want to look at the prepositions vor and seit, when used in time expressions.

German and English speakers don’t talk about the past in the same way. If they no longer live there, English speakers use the past tense in these expressions, “I used to live in Zurich,” or “I lived in Zurich.”

German speakers only use the past tense to express things that happened and ended in the past: “Ich habe in Zürich gewohnt,” or “Ich wohnte in Zürich.” (The first German sentence is in the present perfect, the second in the simple past tense. The first is also known as the “conversational past.”)

However, many of you are now living in Zurich or other German speaking cities and without a doubt encounter the question: Seit wann wohnen Sie schon hier?” (How long have you been living here?) In English your answer would simply be: “I have lived in Zurich for 3 years.” In English, we use a present perfect construction (“have lived”).

German is different! In German, we use the present tense with “(schon) seit to convey this idea: “Ich wohne schon seit 3 Jahren in Zürich,” literally, “I live/am living since 3 years in Zurich.” If you carefully listen to many native German speakers speaking English, you’ll often hear this falsely translated.

Seit:

We use seit to express the word since and the idea of duration. For this reason seit cannot be used with verbs that express one-time only events (perfektive Verben) like beginnen (to begin) and sterben (to die).

z.B.

  • Ich wohne seit 3 Jahren in Zürich. (I’ve lived in Zurich for 3 years.) –> the action of living in Zurich started three years ago and has continued to the present. I still live in Zurich.
  • Er arbeitet seit dem 1. August bei uns. (He’s been working for us since August 1.)
  • Sie ist seit drei Jahren Geschäftsführerin. (She’s been the boss for three years.)

Aber:

  • Er begann seine Arbeit am (nicht: seit ) 1. August. (He started his work on August 1.)
  • Er ist vor (nicht: seit) drei Jahren gestorben. (He died three years ago.)
  • Unser vor (nicht: seit) 3 Tagen eröffnetes Schuhgeschäft… (Our shop shoe shop, which opened three days ago,…)

Examples of where an action was a one-time occurrence and can therefore not use seit.

  • Am 1. Mai wurde die Ausstellung eröffnet. (The exhibition was opened on May 1.)

Two weeks after the exhibition was opened, we don’t say:

  • Die seit vierzehn Tagen eröffnete Ausstellung,… (The since fourteen day open exhibition…)

rather:

  • Die vor vierzehn Tagen eröffnete und seit dem Eröffnungstag… (The exhibition, which opened fourteen days ago, and since the opening day…)

We also don’t say:

  • Er ist seit fünf Jahren erblindet. (He was blinded since five years.)

rather:

  • Er erblindete vor fünf Jahren. (He was blinded five years ago.)

or:

  • Er ist seit fünf Jahren blind. (He’s been blind for five years.)

Vor:

We use vor to express the word ago and the idea of a single event in the past. In general we use vor with one-time only verbs (perfektive Verben).

Also remember that vor can be used to mean before if a specific event (noun) is used. z.B. Vor der Party war alles sauber. (Before the party everything was clean.)

z.B.

  • Ich bin vor 3 Jahren nach Zürich gezogen. (I moved to Zurich 3 years ago.) –> This was a single event that happened at a specific point in the past. I’m just relating it to the present by saying “3 years ago” and not “in 2009”.
  • Er starb vor drei Monaten. (He died three months ago.) [simple past]
  • Er ist vor fünf Jahren gestorben. (He died five months ago.) [conversational past]
  • Wir haben vor fünf Jahren geheiratet. (We got married five years ago.)
  • Vor fünf Jahren wohnte er noch in Bern. (Five years ago, he still lived in Bern.)
  • Ich bin vor drei Jahren in Kanada gewesen. (I was in Canada three years ago.)
  • Er hatte vor 14 Tagen Geburtstag. (It was his birthday 14 days ago.)

Also notice that while seit is always a dative preposition, when we use vor as a time preposition it is also in the dative form. For that reason the word Jahre (plural of das Jahr) takes an n ending! The same goes for Tage and Monate (plural of der Tag and der Monat).

Exercises (vor oder seit?):

1. ______  10 Tagen war das Wetter noch schön.

2. ______  letztem Jahr darf ich Auto fahren.

3. ______  2 Jahren wohnte ich noch bei meinen Eltern.

4. ______  ein paar Monaten hat Frankreich einen neuen Präsidenten.

5. Du wohnst schon ______ zwei Jahren in diesem Wohnhaus.

6. Ich habe ihn schon ______ zwei Wochen nicht mehr gesehen.

7. ______ dem Beginn des Semesters arbeitet er in der Bibliothek.

8. ______ dem Sommer ist er nicht mehr zurückgekommen.

9. Max studiert schon ______ drei Jahren an der Uni.

10. Iss doch etwas! Du hast ______ Frühstück nichts mehr gegessen.

11. Kristine ist ______ Frühling bei dieser Firma angestellt.

12. Ich habe ihn ______ zwei Wochen kennengelernt.

13. ______ der Party gibt es noch viel zu tun.

14. Ich muss den Essay ______ dem Ende des Semesters schreiben.

15. Ich habe meinen Freund ______ zehn Jahren kennengelernt.

16. Den Brief haben wir ______ vier Wochen bekommen.

17. Du hast deinen Freund ______ einer Stunde angerufen, nicht wahr?

18. Meine Fremdsprachebildungsanforderung habe ich schon ______ zwei Semestern erfüllt.

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  1. RokasRokas09-26-2012

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  2. TirrellTirrell05-28-2013

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