wenn or ob — if only they were simpler to understand

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wenn or ob — if only they were simpler to understand

When a language presents two different words used in two different yet similar cases where your first language uses just one word, it becomes a little tricky. In German the conditional words “wenn” and “ob” pose a problem for many English speakers. This is true especially because “wenn” sounds like the English word “when”, which is one of the meanings. But they also both mean “if”.

We use “wenn” in conditional sentences. It helps to think of “wenn” as meaning “if / in case”.

EX.

Wenn sie nicht bald kommt, beginnen wir den Unterricht ohne sie.

  • If she doesn’t arrive soon, we’ll start the lesson without her.

Wenn es morgen nicht regnet, fahren wir an den Strand.

  • If it doesn’t rain tomorrow, we’ll go to the beach.

Du kannst deine Freundin mitbringen, wenn du möchtest.

  • You can bring your girlfriend if you like.

Ich kaufe mir ein grosses Haus am Zürichsee, wenn ich im Lotto gewinne.

  • I’ll buy a big house on Lake Zurich if I win the lottery.

We use “ob” differently from “wenn”. If you think of “wenn” meaning “if / in case”, it helps to  think of “ob” meaning “if / whether”. We use “ob” for conditional indirect questions that have a yes/no answer. Ob rarely starts a sentence, but occurs most frequently in the second part of the sentence.

EX.

Weisst du, ob Maximilian morgen kommt?

  • Do you know if Maximilian is coming tomorrow?

Kannst du mir sagen, ob wir Hausaufgaben haben?

  • Can you tell me whether we have homework?

Stefan ist nicht sicher, ob er den Job bekommen wird.

  • Stefan is not sure whether he’ll get the job.

Ich möchte wissen, ob der neue Computer schon abholbereit ist.

  • I’d like to know if the new computer is ready to be picked up.

Ich weiss nicht, ob meine Freunde am Wochenende kommen.

  • I don’t know if my friends are coming at the weekend.

Indirect questions are in fact statements that can also be interpreted as answers to the yes/no questions.

Q: Kannst du mir sagen, ob wir Hausaufgaben haben?

A: Ich weiss nicht, ob wir Hausaufgaben haben.

**Notice that clauses that start with “wenn” and “ob” are subordinate and that the verbs go at the end.

Exercises:

  1. Können Sie mir sage, _________ Coop bis 20 Uhr geöffnet ist?
  2. _________ er das noch einmal tut, bekommt er Ärger.
  3. Wir können uns vor dem Kino treffen, _________ das für dich gut ist.
  4. Susie möchte wissen, ________ dir das Geschenk gefallen hat.
  5. _________ das Wetter morgen schön ist, grillieren wir im Park.
  6. Es ist mir egal, _________ ich morgen arbeiten muss oder nicht.
  7. Angela ist sich nicht sicher, ________ sie die Kaffeemaschine ausgeschaltet hat.
  8. Kannst du mir sagen, ________ du die Kaffeemaschine ausgeschaltet hast?
  9. Ich mache eine grosse Party, ________ ich den neuen Job bekomme.
  10. Ich möchte wissen, ________ Sie dieses Blog verstanden haben.
  11. _________ du ein neues Fahrrad kaufen möchtest, solltest du bei Stilrad vorbeischauen.
  12. Weisst du, _______ Louise eine neue Bestzeit in Wien gelaufen ist?

Answers:

ob, wenn, wenn, ob, wenn, ob, ob, ob, wenn, ob, wenn, ob 

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